China lanza su primera misión a Marte

China Marte

Despegue del cohete Long-March 5 desde el centro de lanzamiento de Wenchang.

El gigante asiático lanzó el jueves una sonda que viajará un largo viaje al planeta rojo, en medio de una rivalidad diplomática y tecnológica con Estados Unidos.

La sonda fue propulsada por un cohete Long-March 5 que despegó en una espesa nube de humo desde el centro de lanzamiento de Wenchang, en la isla tropical de Hainan.

La misión no llegará antes de 2021. Primero tendrá que hacer el largo viaje Tierra-Marte en unos siete meses. La distancia varía, pero es de al menos 55 millones de kilómetros, es decir, 1.400 veces en todo el mundo.

China espera hacer en este primer intento independiente casi todo lo que Estados Unidos ha logrado en varias misiones a Marte desde la década de 1960. Es decir, colocar una sonda en órbita, aterrizar un módulo de aterrizaje en Marte, que luego saque un pequeño robot con control remoto para realizar análisis en la superficie.

China quiere hacer historia espacial

Si tiene éxito, el lanzamiento le daría a Pekín un gran prestigio frente Washington, que acaba de ordenar el cierre del consulado chino en Houston, el último avatar de la intensa rivalidad entre los dos gigantes del Pacífico.

“Este es claramente un evento histórico para China. Esta es la primera vez que se aventura en el sistema solar “, dijo Jonathan McDowell, astrónomo del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica, en los Estados Unidos.

“Si tiene éxito, sería la primera vez en la historia que un módulo de aterrizaje no estadounidense y un robot no tripulado hayan operado en Marte”, dijo Chen Lan, analista del sitio GoTaikonauts.com, especializado en el programa espacial chino. .

La misión se llamó Tianwen-1 (Preguntas al cielo-1) en honor a un poema de la antigua China que trata sobre astronomía.

El robot pesa más de 200 kilos, está equipado con cuatro paneles solares y seis ruedas, y estará operativo durante tres meses. Entre sus misiones: realizar análisis del suelo y la atmósfera, tomar fotos o incluso contribuir al mapeo del planeta rojo.

China ya tiene experiencia en esta área, ya que lanzó dos pequeños robots en la Luna, con los “conejos de jade” 1 y 2, depositados en 2013 y 2019, respectivamente.

Estos rovers “constituyeron un buen entrenamiento” porque el terreno lunar y marciano “son muy similares”, según Jonathan McDowell.

Pero la distancia Tierra-Marte es 140 veces mayor que la ruta Tierra-Luna. Consecuencia: telecomunicaciones más lentas y un viaje más largo durante el cual pueden ocurrir fallas, enfatiza.

Competividad

El país asiático no es el único que aprovecha la distancia reducida entre la Tierra y Marte para impulsar una sonda hacia el planeta rojo: los Emiratos Árabes Unidos lanzaron la suya el lunes y Estados Unidos debe hacer lo mismo el 30 de julio. .

Una competencia China-EE. UU. Que evoca la carrera espacial entre la URSS y los Estados Unidos en el momento de la Guerra Fría.

“Al igual que los de muchas naciones espaciales”, dijo a la AFP Carter Palmer, especialista espacial de la firma estadounidense Forecast International. “La exploración espacial es una fuente de orgullo nacional. La ambición también es mejorar el conocimiento de la humanidad sobre Marte”.

China está invirtiendo miles de millones de euros en su programa espacial, para ponerse al día con Europa, Rusia y Estados Unidos. Envió a su primer astronauta al espacio en 2003. China también está lanzando satélites para sí misma o en nombre de otros países. Acaba de completar en junio la constelación de su sistema de navegación Beidou, rival del GPS estadounidense.

El gigante asiático también planea armar una gran estación espacial para 2022. Y espera enviar hombres a la Luna dentro de diez años.

China había intentado enviar una sonda a Marte en 2011 durante una misión conjunta con Rusia. Pero el intento colapsó y Beijing decidió continuar la aventura solo.

“Es muy ambicioso para un primer intento. Tanto es así que me sorprenderé si la misión es un éxito total “, dice Jonathan McDowell.

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